党卫军骷髅师的前身骷髅总队(也称死亡总队,SS-Totenkopfverbnde,其中的Totenkopf是骷髅的意思,而verbnde是verband的复数,解释为组织或协会),这是专门从事灭绝活动的组织。事实上,骷髅总队只是一个泛称,是指二战时期管理纳粹集中营的党卫队,包括辅警、武装SS、普通SS与专门的“特别队员”。后来以这些部队中的一部分军官、士兵为基础,组建党卫军第三“骷髅”装甲师。它的指挥官特奥多尔·艾克曾经对他的部下说过:“要冷酷无情的对待我们的敌人,以不辜负我们的骷髅徽章”。骷髅部队的右侧领章不是党卫军传统的SS,就是一个骷髅,袖标最后也改为骷髅标志,他们的军装上要比其他党卫军部队多两个骷髅徽章。

波兰战役后,新建了一些武装党卫队师团。第3武装党卫队师由一些参加过波兰战役的“骷髅”单位和国内“骷髅”组织的后备队加上其他一些武装党卫队辅助部队而组成。其中一些来自武装党卫队“Heimwehr Danzig”部队,它原先是武装党卫队骷髅营“Gotze”,经过扩编后改名为武装党卫队“Heimwehr Danzig”部队,规模在营与团之间。这个部队在陆军指挥下参加了波兰战役,之后一些部队被调出以作为新成立的“骷髅”师的骨干。“骷髅”师在Dachau附近的武装党卫队训练基地编成,随后在Wurttemberg和Truppen Ubungsplatz Obermunsingen接受进一步培训。当培训结束后,正式任命了Theodor Eicke为该师师长,他原先是国内“骷髅”组织的总指挥。

在党卫军骷髅师所经历的恶战中,最令该师官兵难忘的恶战,无疑是从1941年9月到1942年4月的德米扬斯克战役,这场历时将近半年的恶战令骷髅师的减员数量为全师作战人员数量的1/2,同时也是这次战斗令骷髅师赢得了前所未有的荣誉,所有的骷髅师成员因为此次战役的出色表现,被授予“德米扬斯克战役纪念臂章”并且荣获“starkemote”的荣誉称号,使骷髅师从此成为所有苏军最头痛的几支党卫军部队之一。

在德米扬斯克的恶战后,该师(战斗群)撤往Lovat河附近休整,但一部分部队留在了德米扬斯克继续执行防御任务,直到1942年10月整个师团前往法国进行整编。德米扬斯克包围战体现了骷髅师顽强的战斗力,事后希特勒特意命令参谋本部设计“德米扬斯克纪念臂章”每名骷髅师成员皆可获得。参与行动的全部士兵也都获得了该荣誉臂章。

这一战之后,骷髅师真正的打出了威风和名声,成为了苏军最恐惧的几只德军部队. “骷髅”师的第一任指挥官西奥多·艾克(Theodor Eicke,他曾两度担任该师的师长)在担任了师长后表现得很能够适应军人的精神状态。他这个早先的集中营看守人员仿佛变了样,整天待在他的司令部里,剪取形势图的战术标记,用这些标记在地上摆弄,模拟一个师如何行军——他是偷偷地干的,以免他的总参谋部里首席参谋部军官对他突然爱上军事有所觉察。

当1942年2月8日苏联部队在德米扬斯克包围了“骷髅”师和另外5个陆军师时,苏军发现,在德国的师一级将领中,艾克是一个考虑周密而又十分顽强的对手。陆军元帅布施曾这样说过:特别要归功于“副总指挥艾克的有力指挥”,使得在德米扬斯克被包围的部队能坚持几个月之久。

随后,其他党卫军部队配合陆军强行打开包围圈,解救了苏联军队重围的德米扬斯克要塞防守部队。德军统帅部专门为这次战役设计了“德米扬斯克战役纪念臂章”,“骷髅”师每名士兵都获得了该纪念臂章。但是艾克在1943年2月26日的哈尔科夫战役中阵亡,对该师的士气产生了很大的影响。 “骷髅”师的末任师长、骑士十字勋章获得者Hellmuth Becker,1945年他被移交给苏联后被叛服劳役25年,当他在监狱里服刑时,有传言说他准备了一枚手榴弹要炸开围墙逃跑,因此1952年5月28日他被苏联人绞死。

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